Un week-end à Portsmouth (Jour 1)

 

 

Mes souvenirs de Portsmouth étaient lointain, du temps où je prenais encore le ferry, avec ma petite Ford Ka, pour rentrer en France. Je n’en apercevais que la zone industrielle du port sans réaliser la beauté de son quartier historique… Il a suffi d’un week-end pour tomber sous le charme. Pour un peu, j’y déménagerais!

Comment y aller?
De Londres Waterloo, rien de plus simple. Portsmouth n’est qu’à 1h30 de route.

 

Le front de mer
Il y a tant à voir à quelques minutes de marche de la gare! D’un côté, l’Historic dockyards (je vous en reparle dans le jour 2, très vite), de l’autre, le front de mer. Pour l’atteindre, vous traverserez d’abord Gunwharf Quay, un Designer Outlet, comprenez un centre commercial présentant les collections passées des grandes marques à petit prix. On y croise aussi bien Lulu Guinness que Joules, Ralph Lauren que Superdry… ainsi que 30 cafés et restaurants, un cinéma, un bowling et un nightclub. Résistez! Un peu du moins, à défaut de vous retrouver lesté d’une dizaine de sacs supplémentaires. Petite anecdote : Portsmouth a construit ce complexe… sur la mer, poussant un peu plus loin la marina. Vous apercevrez d’ailleurs de petits yachts amarrés à quelques pas.

Vous voici sur le front de mer. Délaissez le paysage un instant et cherchez du regard, un motif de maillons gravé à même le sol. Il fait référence à la chaîne de défense qui pouvait être tendue d’une rive  à l’autre du port afin de bloquer l’entrée aux navires français en quête de querelle. Portsmouth n’en eut finalement jamais l’utilité. Ce dessin, qui s’étend sur 3 kilomètres, vous  mènera vers la vieille ville, passant d’abord un miné marché aux poissons (crabes, Saint Jacques, fabuleux fishcakes, entr’autres), puis l’ancien port et ses petits bateaux de pêche. Un cygne, majestueux, y a fait son nid parmi des cordages oubliés. Soudain souvenirs de la princesse au petit pois…

Plus loin se trouve St Thomas of Canterbury, la cathédrale anglicane de Portsmouth, poétique à souhait avec ses coupoles et sa tour en bois, le tout entouré de fleurs de pruniers. La ville en compte une seconde, catholique, celle-ci. Jetez aussi un coup d’œil à la Royal Garrison Church. Bâtie au Moyen Age, elle servit tour à tour d’hôpital, de réserve d’armes, de home sweet home à un gouverneur avant de redevenir église. Un bombardement, durant la seconde guerre mondiale, l’endommagera. Manquant de ressources pour reconstruire l’intégralité, une partie reste à ciel ouvert. La chapelle, qui accueille encore des messes, vaut la visite : ses vitraux, uniques, mettent en scène des soldats en uniforme. Vous voyez la tombe, sur le devant? Le commissariat reçoit souvent, les nuits de brouillard, des coups de fil de citoyens inquiets, pensant qu’un fêtard enivré ou un SDF s’y est endormi, ne réalisant pas qu’il s’agit là d’une statue.

Escaladez les fortifications, en bord de mer. Sur votre gauche se trouve Southsea. Sa jetée, toute proche, évoque un mini-Brighton avec ses manèges et ses montagnes russes. Devant vous, par temps clair, se dessine l’Ile de Wight. Envie d’y faire un tour? Un Hoverboard la rejoint en 10 minutes à peine depuis la jetée. Pour l’instant, repartez vers le centre. Les beaux bâtiments de Grand Parade servirent de demeures aux capitaines et amiraux, admirez donc les balustrades! Le quartier regorge de petites histoires. Comme celle du buste de Charles I stratégiquement placé, sur Battery Row. La ville fut forcée de lancer une fête célébrant son retour, sain et sauf, en Angleterre en 1623. Ravi, le monarque les remercia avec cette sculpture. Il est dit que, viendrait-elle à disparaitre de son emplacement, Portsmouth souffrirait immédiatement de catastrophes. La prophétie se révéla vraie par deux fois, lors de travaux de rénovation, les habitants veillent donc au grain!

Près de la Square Tower trône une pièce majestueuse, deux maillons en bronze, entrelacés, nommés “lien de l’amitié”. Une sculpture identique existe en Australie, dorée toutefois. C’est d’ici, en effet, que partit la toute première flotte de navire vers l’Australie. De Portsmouth à Sydney, comme un fil invisible… Les arches, alentours, encadrent la mer comme une œuvre d’art. Bateaux de toutes sortee, de toutes tailles, glissent sans cesse à l’horizon. Un ballet hypnotisant qui donne envie de s’asseoir sur le sable blond et d’y passer l’après-midi.

Vous cherchez une meilleure vue encore? Direction la Square Tower, avec ses meurtrières révélant des lignes de bleu et jaune, et au sol, l’ancien emplacement des canons. Ces fortifications cachent aussi des studios d’artistes, et quelques boutiquent vendant leurs créations : illustrations, coussins, bijoux… Un petit creux? The Canteen, sous les arches, propose des Scotch Eggs de belle taille, des sausage rolls au porc et pommes ainsi qu’une belle sélection de gâteaux comme ce cake citron-courgettes. Bonus : une mini terrasse avec vue sur la plage et des couvertures s’il fait frisquet.

Ou continuez vers Spice Island (pourtant connectée au reste de la ville). Vous croiserez une drôle d’entrée décorée d’anges et gravée de coordonnées : celle de cette porte, en fait. Puis, plus loin, un ancien pub victorien, The Gull (d’où la mouette sur sa devanture), devenu agence immobilière. Levez les yeux : son toit pointu, surnommé “Chapeau de sorcière” était la signature des public houses de la Brasserie Brickwood. Pratique à une époque où Portsmouth comptait plus d’une centaine de bars, souvent de la taille d’un salon.

A la pointe de l’île, installez-vous à la terrasse de la Spice Island Inn. Les ferries passent si près que l’on peut saluer les passagers, tasse de thé à la main. Sans compter une vue d’enfer sur la Spinnaker Tower!

 

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Portsmouth Museum

Envie d’une tranche de culture? Le Portsmouth Museum est à une dizaine de minutes de marche. Ses adorables galeries retracent l’histoire de la ville – comme l’intérieur des demeures a changé à travers les siècles, les uniformes de marins, des esquisses, les plaisirs des bords de plage, même la reconstruction d’un salon victorien. Oh, et une exposition sur Conan Doyle, qui a ouvert son cabinet de médecin ici en 188e… et même écrit deux histoires de Sherlock Holmes! Bonne nouvelle, l’entrée est gratuite.

 

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Charles Dickens Birthplace Museum

Portsmouth a inspiré plus d’un auteur. Jane Austen y a vécu 3 ans. Ryudyard Kipling y a passé une partie de son enfance. H.G. Wells aussi s’y est installé un temps. Mais la vraie célébrité des lieux, c’est Dickens : la maison où il est né se visite. On y entre, contre toute attente, par la cuisine, avant de découvrir salon, salle à manger, chambre. L’ambiance est chaleureuse, comme si la famille s’était simplement éclipsée le temps d’une balade. Le jour de ma visite, un bénévole lisait des extraits d’ouvrage à voix haute, faisant vivre les personnages, donnant du relief aux notes d’humour….

 

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Où loger?
Si vous aimez les boutique hotels, Florence Gardens vous fera fondre. Accueil chaleureux, élégance contemporaine, atmosphère romantique, chambres spacieuses… Le bâtiment est connectée à d’autres maison de ville, elles aussi transformées en 5 étoiles et relié par un sentier et un petit jardin. On s’y sent bien. Au calme – difficile de croire qu’il y a là d’autres invités et pourtant! Bref, une vraie retraite et l’on aimerait bien être auteur pour s’offrir une semaine entière ici et écrire…

L’adresse a aussi ouvert, à une minute de là, son gastropub, The Florence Arms. On y savoure d’excellents cocktails (oh, le Bramble!) et de belles variaions sur des plats classiques, comme ce black pudding et ses Saint Jacques sur petits pois à la menthe. Ou ces généreuses croquettes de crabe. Les habitués du quartier jurent par le Sunday Roast

They have their own gastropub too, a street away, The Florence Arms. Spot on for cocktails (that Bramble!), a superb twists on classics such as black pudding and scallops on mashed minted peas, or generous crab and tomato croquettes. Perfect for a bite or a full 3-course-dinner. I hear their Sunday roast is not to be missed…

 

Le jour 2, bientôt! Toutes les adresses sont sur la carte Google en bas de page, il suffit de cliquer 🙂

 

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1 Comment

  1. 6 May ’17 / 21:58

    Très jolies photos ça donne envie!!

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