{Kent} Les falaises de Douvres

 

 

12 années. A admirer de loin les falaises blanches de Douvres, leur silhouette dramatique sur la côte. Si près, inaccessibles pourtant, jamais le temps de m’arrêter, toujours en route vers une autre aventure. Un jour, un jour. Une sorte de wonderland.

Et la semaine dernière, enfin.

Spectaculaire. Par beau temps, on aperçoit clairement la France – après tout, elle n’est qu à 34 kilomètres… Les jours de tempête, les vagues viennent s’écraser avec majesté sur la roche, l’air s’emplit d’une brume mystérieuse.

Le sentier part du Visitor Centre du National Trust, au-dessus du port de Douvres. 60 ferries par jour, un départ vers Calais toutes les 30 minutes, 24 heures par jour, 364 jours par an. On le dit le port de passagers le plus important au monde… et pourtant ce n’est rien à côté des cargos, un business en croissance constante.

On oublie vite le paysage moderne. Les sentiers vous gardent à distance raisonnable des falaises mais il est tout à fait possible de s’approcher au plus près avec vue plongeante sur la plage. L’érosion ne s’avère pas si forte que l’on pense – 1 cm par an seulement, avec des chutes de pan entiers une fois tous les dix ans. Je ne m’attendais pas non plus à ce que la couche de terre sur les parois de craie soit si fine. L’herbe survit aux intempéries, les autre plantes s’accrochent par groupe de façon plus dispersée. Impossible d’utiliser des machines pour entretenir les lieux, les produits chimiques détruiraient vite un équilibre fragile… Le National Trust revient donc aux traditions : ce sont des poneys de race Exmoor qui viennent brouter les pâturages, les buissons, les baies, l’écorce des arbres. Leur fumier sert d’engrais. Vous croiserez certainement quelques-uns d’entre eux lors de votre balade!

En approchant Langdon Hole, jetez un coup d’œil vers la plage. A marée basse, l’épave du SS Falcon apparait entre les vagues. Ce cargo, qui transportait chanvre et allumettes, a pris feu en 1926 et s’est échoué ici. Les falaises ont bien des secrets à vous conter. Point stratégique durant les deux guerres mondiales, elles virent la construction de deux miroirs acoustiques sur ses flancs. Imaginez deux radars en béton, concentrant les vibrations en son centre afin d’entendre les avions ennemis avant de les voir. Les opérateurs devaient, au tout début, écouter les sons à l’aide d’un stéthoscope. Ils furent enterrés dans les années 70 pour lisser le paysage puis remis à jour en 2015. Durant la haute saison, vous pourrez également visiter le Fan Bay Deep Shelter, un ensemble de tunnels servant de dortoir militaire. Douvres était la ligne de front, finalement, du côté britannique. Les navires allemands parcourent librement la Manche, le gouvernement ne savait à quoi s’attendre.

50 minutes plus tard, le chemin mène au phare de South Foreland. Les eaux alentours, voyez-vous, dévoilent à marée basse les sables mouvant de Goodwin. Surnommés “Les grands avaleurs de bateaux”, ils comptent plus de 2,000 naufrages à leur compte. Il fallait donc un moyen de prévenir les marins. En 1300, peu de moyens, une simple lanterne. Plus tard, une immense flambée surélevée, difficile à maintenir, enfin des flammes  alimentées d’huile de baleine, d’huile de lin. Le phare actuel fut construit à l’ère victorienne, en 1846 et ne fut décommissioné qu’en 1988. C’est un petit miracle d’ingénierie. Avant que le système ne soit automatisé tout fonctionnait un peu comme le mécanisme d’une horloge. Il fallait tourner une lourde manivelle 120 fois pour que la lentille de Fresnel puisse faire sa rotation… deux heures à peine. C’est ici que Michael Faraday fit ses expériences électriques et que Guglielmo Marconi réussit la première communication radio internationale.

La vue est belle. On aperçoit, d’ailleurs un autre phare, bien plus petit. Et un ancien moulin, qui générait de l’électricité, aujourd’hui désaffecté. Les enfants aussi adoreront la visite – le guide leur permet de toucher quelques boutons, faire sonner une cloche, tourner la manivelle (les adultes de sont pas en reste!) et il est possible d’emprunter des cerfs-volants gratuitement.

Vous n’imaginiez pas tant d’une simple promenade dans les hauteurs de ces falaises de craie et de silex noir…

 

>> Un immense merci à Gareth et Ellie du National Trust <<
>> National Trust, White Cliffs of Dover <<
>> National Trust, South Foreland Lighthouse <<

 

 

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2 Comments

    • Chocoralie
      Author
      24 Feb ’16 / 08:43

      @Sabrina Merci – quand je pense que j’ai attendu 12 ans! Sublimes paysages…

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